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Comienza a conocerse el impacto medioambiental de la Guerra de Ucrania

La guerra en Ucrania está generando un intenso impacto en el medio ambiente: incendios forestales por las bombas, vertidos contaminantes, riesgos nucleares, etc. Por su interés,m reproducimos íntegramente este artículo de Yale Environment 360 que aporta datos concretos y un certero análisis del alcance de los daños.

¿Qué sucede con el medio ambiente cuando un país grande e industrializado es consumido por la guerra? Ucrania se está dando cuenta. Si bien la preocupación por las vidas humanas sigue siendo primordial, la guerra de Rusia contra el medio ambiente de ese país es importante. Es probable que el destino de Ucrania después de que termine el conflicto dependa de la supervivencia de sus recursos naturales, así como de su infraestructura hecha por el hombre: sus bosques, ríos y vida silvestre, así como sus carreteras, centrales eléctricas y ciudades. .

Alrededor del 30% de las áreas protegidas del país, que cubren 3 millones de acres, han sido bombardeadas, contaminadas, quemadas o golpeadas por maniobras militares, según su Ministerio de Protección Ambiental y Recursos Naturales. Algunos de los combates más intensos de la guerra se han producido en los bosques a lo largo del río Donets en el este.

Los incendios se han desatado en Ucrania, que es casi del tamaño de Texas. Los monitores satelitales detectaron más de 37.000 incendios en los primeros cuatro meses de la invasión, que afectaron aproximadamente un cuarto de millón de acres de bosques y otros ecosistemas naturales. La mayoría comenzaron con bombardeos, y un tercio se encontraban en áreas protegidas, dice el Grupo de Conservación de la Naturaleza de Ucrania (UNCG), una coalición sin fines de lucro de científicos y activistas del país.

“Prácticamente todo lo que había allí ha sido destruido”, dice un biólogo sobre la biodiversidad de una isla bombardeada

Fuera de los bosques del país, la guerra ha causado otro tipo de daños ambientales. Los raros ecosistemas esteparios e insulares en el sur han sido golpeados, amenazando las plantas e insectos endémicos de los pastizales; en el norte, la zona de exclusión alrededor de los reactores nucleares de Chernobyl afectados se ha dejado en gran parte desatendida; y los ríos a lo largo de la zona de conflicto de Donbas en el este están siendo contaminados por instalaciones industriales destruidas, obras de alcantarillado y minas de carbón desbordadas. La planta de energía nuclear más grande de Europa, en la ciudad de Zaporizhzhia, en el sureste de Ucrania, se encuentra en la línea del frente, con su futuro en juego y los crecientes temores de las emisiones de radiación. Mientras tanto, al amparo de la ley marcial, puede haber un aumento en la tala incontrolada de bosques antiguos en las montañas de los Cárpatos.

Los científicos están especialmente preocupados por las praderas esteparias que alguna vez comprendieron la mayor parte del sur y el este de Ucrania. Solo queda el 3 por ciento. La mayor parte del resto ha sido arado, lo que convirtió a la Ucrania anterior a la invasión en uno de los mayores exportadores de cereales del mundo.

Este desarrollo significó que muchas especies de plantas nativas de las estepas ya fueran raras. Ahora, los botánicos de la UNCG han enumerado 20 especies esteparias que creen que pueden desaparecer debido a la guerra. La mayoría, dicen, son endémicas de la península de Crimea en el Mar Negro, «el mayor centro de endemismo en el territorio de Ucrania», con 44 especies de plantas que no se encuentran en ningún otro lugar de la Tierra.

Crimea ha estado ocupada por las fuerzas rusas desde que invadieron por primera vez el este de Ucrania en 2014. Posteriormente, la gestión ecológica se derrumbó allí. Los incendios forestales se extendieron sin control durante este verano en Kinburn spit , una reserva natural en el extremo occidental de la península. Los jefes de bomberos locales dijeron que el ejército ruso les negó la entrada .

El asador es uno de los pocos hogares supervivientes de la endémica hormiga esteparia Tapinoma kinburni . “Todos los lugares donde los científicos han visto [la hormiga] ahora están en llamas”, afirma la UNCG .

Si bien la invasión rusa ha sido la causa principal de la destrucción ecológica, los ecologistas temen que los intentos del ejército ucraniano de recuperar la tierra a veces puedan ser al menos igual de dañinos. Citan lo que sucedió en la Isla de las Serpientes en el Mar Negro, conocida localmente como la Isla Zmiinyi. En junio, Ucrania retomó la isla tras cuatro meses de ocupación rusa y varias semanas de intensos bombardeos . La captura fue ampliamente anunciada como un posible punto de inflexión en la guerra. Pero la reocupación dejó la isla quemada y llena de municiones tóxicas.

A veces descrita como un afloramiento rocoso estéril, la isla ha registrado en los últimos tiempos casi 200 especies de plantas con flores y ha sido visitada por más de 200 especies de aves. Pero “prácticamente todo lo que había allí ha sido destruido”, dijo Vasyliuk Oleksiy, biólogo y director de UNCG a Yale Environment 360 .

La mayor preocupación en la planta nuclear de Zaporizhzhia podría ser el combustible gastado del reactor que se encuentra en los estanques de enfriamiento.

Los conservacionistas también están preocupados por la posible pérdida de biodiversidad en el oeste de Ucrania, donde miles de refugiados de los combates acamparon este verano en áreas protegidas, incluida la Reserva de la Biosfera de los Cárpatos, que supuestamente contiene el bosque de hayas antiguo más grande del mundo , y el Parque Natural Nacional de Synevir. , que tiene un santuario de osos pardos.

Durante la era soviética, antes de 1991, Ucrania se volvió cada vez más dependiente de la energía nuclear para su energía. Para 2022, la mitad de la electricidad de Ucrania provino de cuatro grandes plantas de energía nuclear. Pero las fuerzas rusas ahora han hecho de las plantas objetivos estratégicos para la ocupación. La idea parece ser privar a Ucrania de electricidad mientras se crean espacios seguros para sus soldados y equipos. Razonan que sus adversarios no intentarán bombardear depósitos de municiones, parques de tanques o cuarteles encajados entre reactores nucleares.

Al principio, Rusia invadió la planta nuclear de Zaporizhzhia cerca de la línea del frente a orillas del río Dniéper, instalando artillería para disparar contra las posiciones ucranianas cercanas. Ucrania afirma que los ocupantes también han minado el sitio. Ambos lados han acusado al otro de bombardear cerca de la planta en las últimas semanas.

Parte de la planta de Zaporizhzhia, la más grande de Europa, ha seguido siendo operada por su personal ucraniano. Sus seis reactores de agua a presión tienen un diseño más seguro que los notorios reactores de Chernobyl, con una contención blindada destinada a sobrevivir a un impacto directo de un avión. Mark Wenman, un experto en combustibles nucleares del Imperial College London, dice que «la probabilidad de una liberación nuclear grave es pequeña».

Pero una mayor preocupación podría ser el estado del combustible gastado del reactor que se encuentra fuera de la contención en los estanques de enfriamiento. Ya sea un impacto directo o una pérdida de energía para el enfriamiento podría causar una gran liberación de agua radiactiva, dice Ross Pell del Centro de Estudios de Ciencia y Seguridad del Kings College de Londres.

Durante meses, la Agencia Internacional de Energía Atómica de la ONU ha estado exigiendo el acceso de sus inspectores para evaluar los daños a las instalaciones, monitorear los vertederos de desechos y evaluar los riesgos de radiación, pero no ha tenido éxito. Hay una preocupación creciente “de que no se produzca un terrible accidente”, como lo expresó el Secretario de Estado de los EE. UU., Antony Blinken .

En los primeros días de la invasión, mientras avanzaban hacia Kyiv, las fuerzas rusas también ocuparon el sitio nuclear de Chernobyl, que alberga los restos del reactor que se quemó durante el notorio accidente nuclear allí en 1986, y los miles de kilómetros cuadrados radiactivos circundantes. Zona de exclusión. Cuando se fueron cinco semanas después, los soldados rusos saquearon camiones de bomberos, computadoras y equipos de monitoreo de radiación, mientras dejaban minas y municiones esparcidas por la zona de exclusión.

En la región de Donbas, las obras de alcantarillado destruidas arrojan su contenido a los ríos y las tuberías dañadas llenan los humedales de petróleo

Al menos superficialmente, a la naturaleza le había ido bien en la zona de exclusión desde 1986, con la expansión de la cubierta arbórea y la proliferación de la vida silvestre. En 2016, el gobierno declaró la mayor parte como reserva de la biosfera permanente. Hasta la invasión, había planes para una reserva transfronteriza aún mayor, que se extendía hasta la vecina Bielorrusia.

Pero las cosas se ven diferentes ahora. Greenpeace ha dicho que encontró niveles elevados de radiación en algunos lugares donde las tropas rusas habían cavado trincheras en la zona de exclusión.

“La mayor parte de la zona de exclusión resultó dañada por la invasión y puede estar contaminada con artefactos explosivos sin detonar y minas”, según Oleksandr Galushchenko, director de la reserva de la biosfera. Los mamíferos más grandes que se mueven constantemente alrededor de la reserva (lobos, ciervos, osos pardos, linces, alces y bisontes reintroducidos recientemente) corren un riesgo particular, dice.

Los bosques de la zona siguen siendo un yesquero radiactivo que, en caso de incendios, podría enviar isótopos radiactivos por los vientos hacia Kyiv. Los riesgos de que eso suceda ahora son mucho mayores, dice el activista forestal de UNCG, Yehor Hrynyk. Con el equipo de extinción de incendios saqueado y gran parte de la zona de exclusión peligrosa para que entren los bomberos, se han quemado unos 65.000 acres desde la invasión, y los incendios continúan ardiendo en la turba subterránea.

El monitoreo de la zona de exclusión de incendios y radiación prácticamente ha cesado desde la invasión, dice Sergey Gaschak, subdirector del Laboratorio Internacional de Radioecología en Chernobyl, que ha estado monitoreando la naturaleza allí desde 1998. “Tenemos muchas dificultades para entrar en la exclusión. zona. Ahora solo puedo hacer trabajo de oficina”, dice.

También hay preocupaciones sobre la contaminación no nuclear debido a la invasión, especialmente en la región de Donbas, el corazón industrial del este del país. Fue anexado en parte por separatistas prorrusos en 2014 y actualmente está en gran parte en manos rusas. Muchas plantas industriales están dañadas o abandonadas; obras de alcantarillado destrozadas arrojan su contenido a los ríos; los oleoductos dañados están llenando los humedales de petróleo; y la chatarra militar tóxica se esparce por todo el país.

Al otro lado del Donbas, dice Oleksiy, “los ríos están contaminados, pero nadie del estado puede ingresar a los territorios ocupados o donde se desarrollan las hostilidades. Nadie ha investigado nada y probablemente no lo hará durante muchos años”. Una preocupación particular son las numerosas minas de carbón abandonadas después de 2014. Con la detención del bombeo de agua, hasta ahora han liberado unos 650 000 acres-pie de agua de mina contaminada al medio ambiente, según Serhii Ivaniuta, del Instituto Nacional de Estudios Estratégicos de Kyiv.

El bombardeo ruso de una planta siderúrgica podría haber liberado decenas de miles de toneladas de sulfuro de hidrógeno en el Mar de Azov

Algunas de las minas inundadas son riesgos radiológicos. Por ejemplo, los científicos soviéticos llevaron a cabo una explosión atómica controlada en la mina Yunkom en Donetsk en 1979. Los desechos permanecen bajo tierra. Desde que se apagaron las bombas en 2018, la mina se ha desbordado en las reservas de agua subterránea cercanas que se utilizan para beber, según un estudio de Daniella Marx y sus colegas del College of William and Mary en Virginia.

Muchos también temen el legado tóxico a largo plazo de la gigantesca acería Azovstal en Mariupol, que fue bombardeada durante muchas semanas antes de caer ante los rusos en mayo. La obra ya era un notorio contaminador de los suelos, el aire y los ríos locales. El bombardeo ruso podría haber liberado decenas de miles de toneladas de sulfuro de hidrógeno en el Mar de Azov con consecuencias ecológicas desconocidas.

Es posible que se estén produciendo otros daños ecológicos a manos de los ucranianos, bajo la égida de la ley marcial. Los defensores de los bosques temen por los antiguos bosques de hayas del país en las montañas de los Cárpatos, en el oeste del país, donde continúa la tala y la madera se transporta en camiones a los ansiosos mercados de la Unión Europea.

Hrynyk del UNCG dice que los silvicultores presionaron con éxito a los legisladores del país para que flexibilizaran las normas sobre tala como parte de la legislación de emergencia aprobada al comienzo de la invasión. Esto puso fin a la «temporada de silencio», un período de 10 semanas en la primavera en el que se prohibió la tala para proteger la reproducción de la vida silvestre y frenó el escrutinio independiente de las actividades madereras. “En muchas regiones, ahora es ilegal ingresar a los bosques estatales”, dice Hrynyk.

Investigaciones anteriores realizadas por el grupo de investigación medioambiental Earthsight, con sede en el Reino Unido, y otros, han mostrado una corrupción generalizada en el comercio de madera de Ucrania a la UE, con funcionarios estatales que hacen la vista gorda ante la tala ilegal. Los datos recopilados por Earthsight muestran que las importaciones de madera de Ucrania en la UE en 2022 hasta ahora han sido casi idénticas a las de años anteriores. Pero Hrynyk cree que esto podría ir a toda marcha a medida que continúa el conflicto, ya que el gobierno ve la silvicultura como una forma rápida de mantener los ingresos por exportaciones. “Parece que algunos grandes empresarios están tratando de obtener ganancias durante la guerra”, dice Hrynyk. “Legal o ilegal, la tala es una gran amenaza para los remanentes de los bosques naturales de Ucrania”.

En ocasiones, la guerra puede crear espacio para la naturaleza al dañar la infraestructura ambientalmente destructiva. Al comienzo de la invasión, mientras las líneas de tanques rusos avanzaban hacia Kiev, las tropas ucranianas intentaron detener el avance abriendo una represa de la era soviética en el río Irpin. La táctica funcionó y, al mismo tiempo, inundó 32,000 acres de la antigua llanura aluvial del río. Ahora, algunos ecologistas quieren que la inundación sea permanente, para revivir un rico ecosistema de humedales que fue destruido cuando se construyó la represa. “Creemos que es necesario preservar el territorio inundado en el río Irpin exactamente como está ahora”, dice Oleksiy.

De manera similar, en el este de Ucrania, las fuerzas del país abrieron las puertas de la represa de Oskil para frustrar un esfuerzo ruso por cruzar el río más grande de la región, el Donets. La presa ha sido una importante fuente de abastecimiento de agua en el Donbas. Pero los ecologistas ahora argumentan que la restauración temporal de la llanura aluvial natural del río debería hacerse permanente.

Ucrania también bombardeó el complejo de represas hidroeléctricas ocupado por Rusia en Kakhovskaya en el río Dnieper en julio. Aparentemente hizo poco daño, pero los medios pro-rusos afirman que un ataque exitoso contra la represa causaría daños catastróficos a las comunidades río abajo. Eugene Simonov, un activista ambiental ruso y fundador del grupo de defensa Rivers Without Boundaries, que actualmente se encuentra en la Universidad de Nueva Gales del Sur en Canberra, dice que cualquiera de las partes podría en algún momento volar la represa para obstaculizar los movimientos militares y cortar las conexiones entre los dos bancos.

Esto es controvertido. “La guerra hidráulica… debe considerarse un crimen de guerra”, dice Josh Klemm de International Rivers, una organización sin fines de lucro con sede en California. “La guerra no es la manera de lograr la resucitación de los humedales”, coincide Nicholas Hildyard, de The Corner House, un grupo de justicia ambiental con sede en el Reino Unido.

El futuro de estas represas podría convertirse en el centro del creciente debate sobre cómo gestionar la recuperación ambiental de la posguerra en Ucrania. En una conferencia internacional en Lugano, Suiza, en julio, la UNCG y otros grupos ambientalistas afirmaron que las propuestas actuales del gobierno del presidente Volodymyr Zelensky dan prioridad a los proyectos de construcción sobre la restauración natural, como la restauración de bancos de semillas forestales, la construcción de centros de rehabilitación para la vida silvestre y la creación de infraestructura. para parques nacionales.

Oleksiy de UNCG advierte que el gobierno también está buscando dinero de la Unión Europea y otros para formas de reconstrucción económica ambientalmente destructivas, incluidas represas hidroeléctricas y minas y una expansión de la tala en las montañas de los Cárpatos y la agricultura en las praderas esteparias. “Estos no son planes de revitalización, sino de destrucción del medio ambiente”, dice.

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